Coisas que você (provavelmente) não sabia sobre a atmosfera da Terra

Embora vivamos na Terra, dificilmente exploramos nosso próprio planeta. Não apenas porque ainda há lugares para caminhar, como grande parte do deserto australiano, ou porque mal identificamos todas as espécies de animais que nos cercam.

Acima de tudo, é inexplorado porque conhecemos a superfície, mas perfuramos apenas 11 quilômetros de profundidade. É como viver em uma maçã e ter perfurado apenas alguns milímetros da pele da maçã. O mesmo acontecerá com a atmosfera ao nosso redor, assim como ele escreveu Carl Sagan no seu artigo para Investigador cético "Maravilha e ceticismo":

A espessura da atmosfera da Terra, comparada ao tamanho total do planeta, mantém uma proporção praticamente idêntica àquela entre a espessura da camada de verniz que cobre uma bola do mundo da escola e o diâmetro dessa bola.

Ou seja, a atmosfera parece irrelevante, mas sustenta a vida na Terra e possui muitas características surpreendentes que poucas pessoas conhecem. Por exemplo:

  • Sem atmosfera, a Terra não seria azul, mas uma bola de gelo branca deslumbrante cuja superfície seria uma temperatura média de -18 ºC.

  • De que é feita a atmosfera? Marcus Chow explica isso em seu livro O universo no seu bolso:

    A atmosfera atual é composta de um quinto de oxigênio e quatro quintos de nitrogênio, além da presença residual de alguns outros gases como argônio, vapor de água e dióxido de carbono (...) Mas a atmosfera é mais do que um manto rico em oxigênio que envolve o mundo. É também uma camada de ar em movimento constante, impulsionada pela energia solar. O Sol aquece mais as regiões equatoriais do que os pólos, de modo que a temperatura do ar nessas regiões é mais alta do que nas últimas.

  • Devido à rotação da Terra, o ar sobre a superfície da Terra viaja mais rápido no equador do que nos pólos, de modo que a NASA decola seus navios da Flórida, tirar proveito da propulsão máxima da própria rotação da Terra:

    Os habitantes de terras equatoriais viajam sem conhecê-lo quase o dobro da velocidade de um Boeing 747: cerca de 1.670 quilômetros por hora.

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A atmosfera se move de maneira caótica, por isso é tão difícil prever com precisão o clima. O meteorologista e comunicador americano Robert T. Ryan Resume o desafio de enfrentar as previsões meteorológicas diárias:

Imagine uma esfera de mais de 12.000 quilômetros de diâmetro que gire sobre si mesma, que tenha uma superfície irregular, cercada por uma camada de quarenta quilômetros de espessura na qual gases diferentes são combinados cujas concentrações variam espacial e temporalmente, e que é aquecido (como os gases circundantes também são aquecidos) graças a um reator nuclear localizado a cerca de 150 milhões de quilômetros de distância. Imaginemos também que essa esfera também gire em torno do reator nuclear acima mencionado e que algumas de suas partes se tornem mais aquecidas dependendo de quais momentos dessa órbita da tradução. E, finalmente, imagine que essa mistura gasosa receba continuamente contribuições da superfície em que está localizada, geralmente lentamente, mas às vezes através de injeções violentas e muito localizadas. Bem, agora, suponha que, depois de observar essa mistura de gases, espera-se que possamos prever seu estado em um determinado ponto da esfera por um, dois ou mais dias depois.