O fim do melanismo industrial nas borboletas após a Revolução Industrial

Na primeira metade do século XIX, os amantes de borboletas descobriram que espécimes da borboleta de bétula proliferavam nas florestas ao redor das cidades industriais inglesas (Biston betularia) que, em vez de ficarem manchados de branco, hAbía adquiriu uma cor preta.

Foi uma mudança muito marcante na medida em que a cor original serviu a essa mariposa para se camuflar nos troncos das árvores e, assim, esconder os predadores. No entanto, em cidades como Manchester, não havia mais borboletas brancas salpicadas de preto, mas negros sem mais.

Mecanismo industrial

Quem mudou de cor? Aparentemente, a poluição desta época, que também é responsável por esse nevoeiro romântico que acompanhou personagens do século XIX como Sherlock Holmes. Esse nevoeiro não era nada romântico se considerarmos que fez as pessoas cuspirem fuligem e as matarem antes do tempo.

Mas, se quisermos capturar um pouco de romantismo, talvez seja sua capacidade de mudar as cores das borboletas, como se ele fosse um pintor da natureza. É o que veio a ser chamado melanismo industrial, e é um processo observado em muitas espécies de lepidópteros urbanos.

As novas borboletas tiveram que se camuflar em um ambiente diferente como resultado dos efeitos da poluição, razão pela qual a seleção natural favoreceu aqueles que começaram a nascer negros. No caso das bétulas, o dióxido de enxofre escureceu seus troncos e o que era um bom esconderijo tornou-se uma espreitadela para os pássaros: imagine lindas borboletas brancas empoleiradas em troncos pretos. Os espécimes mais escuros até ficarem completamente pretos tornaram-se uma subespécie chamada B. betularia carbonaria.

Naturalmente, essa subespécie está agora em perigo de extinção, porque já não contamina tanto quanto antes. Desde que o Reino Unido aprovou leis para reduzir as emissões de poluentes, a população de B. betularia carbonaria no cinturão industrial inglês diminuiu de seus máximos na década de 1970 do século passado para 20% em 2002. Começa a ser útil novamente ser branco manchado de preto para se camuflar de predadores. Às vezes, com efeito, essas mudanças repentinas de cor e estilo acabam parecendo suspeitas com as que ocorrem nos desfiles de moda.