Este pequeno navio a laser poderia alcançar a estrela mais próxima em 20 anos

O 'wafercraft' (também conhecido como "StarChip") é um protótipo de navio muito pequeno, uma espaçonave do tamanho de uma mão humana, composta por uma vela movida a laser, uma minúscula bolacha, poderia alcançar o sistema estelar mais próximo (Proxima Centauri) em 20 anos de viagem se, como pretendido, atingir velocidades relativísticas (uma parte da velocidade da luz): até 20% da velocidade da luz.

Starhip

O StarChip está sendo desenvolvido na Universidade da Califórnia em Santa Barbara. Até agora, um protótipo já foi enviado através de um balão para a estratosfera para testar sua funcionalidade e desempenho. O teste consistiu no lançamento do protótipo a bordo um balão a uma altitude de 32.000 metros.

O componente vela é baseado no conceito de uma vela solar e desenvolvimentos feitos com materiais leves. Para tornar seu tamanho minúsculo possível, o design renuncia a qualquer tipo de combustível de propulsão. Conforme explicado pelo engenheiro da equipe Nic Rupert:

Se você possui uma matriz a laser grande o suficiente, pode realmente empurrar as bolachas com uma vela a laser para atingir nossa meta de 20% da velocidade da luz. Então você estaria no Alpha Centauri em cerca de 20 anos.

O objetivo é responder a uma das maiores questões existenciais da humanidade: Estamos sozinhos no universo? E uma maneira de descobrir, de acordo com os pesquisadores, é visitar exoplanetas próximos, enviando uma infinidade dessas pequenas naves espaciais para os sistemas estelares vizinhos. Esses chips conteriam câmeras em nanoescala, equipamentos de navegação, tecnologia de comunicações e outros sistemas para procurar exoplanetas próximos além do nosso sistema solar em busca de evidências de vida.